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La science controversée derrière la désextinction du mammouth laineux

Une nouvelle startup de biotechnologie flashy lancée hier, appelée Colossal, a pour mission de créer un mashup de mammouth en laine d’éléphant – dans le but ultime de promouvoir la biodiversité et de lutter contre le changement climatique, dit-il. L’effort a suscité beaucoup de battage médiatique et de grands noms, mais les scientifiques qui travaillent dans le domaine de la conservation sont encore assez sceptiques.

La science derrière Colossal n’en est qu’à ses débuts et est embourbée dans des dilemmes éthiques. La société ne ramènera pas réellement un mammouth laineux, qui n’a pas parcouru la Terre depuis environ 10 000 ans. Au lieu de cela, l’effort de désextinction de Colossal vise à créer un hybride entre un mammouth laineux et son parent éloigné (les deux partagent un ancêtre commun) : l’éléphant d’Asie, qui est lui-même une espèce en voie de disparition.

Les mammouths sont un mauvais choix pour la désextinction – un domaine de recherche qui a pris de l’ampleur ces dernières années – et ce projet pourrait voler la vedette à des efforts de conservation plus importants, selon des écologistes et des biologistes. Le bord. La pseudo-résurrection du mammouth laineux est également une proposition risquée comme solution au changement climatique, selon les experts, étant donné le court délai dont l’humanité dispose pour réduire les émissions de gaz à effet de serre qui ont donné de la fièvre à la Terre.

« Je suppose que j’avoue que l’enfant de cinq ans en moi adorerait voir un mammouth », déclare Joseph Bennett, professeur adjoint à l’Institut des sciences de l’environnement et au département de biologie de l’Université Carleton. « C’est tout simplement fascinant d’un point de vue scientifique. Mais si cela s’appelle la conservation, et si cela s’appelle lutter contre le changement climatique, c’est là que les problèmes surgissent.

Comment la désextinction pourrait fonctionner

Imaginez un éléphant plus gros et plus gros avec des oreilles plus petites et une tête bombée. C’est ce que Colossal pourrait créer un jour en utilisant la technologie CRISPR pour modifier l’ADN d’un éléphant d’Asie afin d’introduire des traits de mammouths laineux. Au cours des quatre prochaines années environ, l’objectif est de produire des embryons présentant ces caractéristiques en s’appuyant sur les travaux du généticien de Harvard George Church, co-fondateur de la société. Pour créer l’embryon, ils pourraient récolter des œufs d’éléphant ou essayer de créer des cellules souches à l’aide de tissu d’éléphant. Colossal veut également créer un utérus artificiel pour porter l’embryon, ce qui prendrait environ deux ans pour se transformer en un fœtus de 200 livres.

Church et son équipe de chercheurs travaillent à cet objectif depuis environ une décennie et ont déclaré en 2017 qu’il ne restait plus que quelques années avant de créer l’embryon. Mais l’équipe de Church, jusqu’à présent, manquait de financement pour y parvenir, selon le co-fondateur et PDG et entrepreneur technologique de Colossal Ben Lamm. Les investisseurs de Colossal, qui comprennent des sociétés de capital-investissement et le gourou de l’auto-assistance Tony Robbins, insuffleront au projet 15 millions de dollars. Cela s’appuie sur une contribution précédente de 100 000 $ du cofondateur de PayPal, Peter Thiel, que l’équipe de Church a reçue avant la création de Colossal.

Si tout ce financement aboutit finalement à un hybride éléphant-mammouth d’Asie dans la vie réelle, il y aura encore beaucoup de questions écologiques et éthiques avec lesquelles se débattre. Colossal se présente comme un effort pour lutter contre la perte de biodiversité. La Terre perd probablement une espèce ou plus par jour, selon Bennett. Il existe des preuves d’une extinction de masse qui n’a pas été vue sur Terre depuis des millions d’années. Lorsqu’il s’agit de protéger la biodiversité sur notre planète, la résurrection d’une créature préhistorique est en bas de la liste des priorités.

“Même parmi les espèces menacées que nous voulons empêcher de disparaître, nous devons donner la priorité aux gagnants et aux perdants”, déclare Ginger Allington, écologiste du paysage et professeure adjointe à l’Université George Washington.

Le financement de la désextinction pourrait nuire à d’autres efforts de conservation en siphonnant des ressources limitées, selon des recherches antérieures de Bennett. Dépenser la même somme d’argent dans les efforts de conservation traditionnels pourrait sauver jusqu’à huit fois plus d’espèces que si l’argent devait être dépensé pour la désextinction. L’éléphant d’Asie lui-même aurait besoin d’aide ; son nombre a diminué de moitié au cours des trois dernières générations.

Lamm pense que le travail de Colossal pourrait profiter aux éléphants et attirer davantage l’attention sur d’autres efforts de conservation. “Nous essayons de nous assurer que nous faisons cela de la manière la plus transparente et éthique possible”, a déclaré Lamm. Le bord. « Nous sommes très confiants quant à ce que nous pouvons faire pour aider la lignée des éléphants… Pour nous, il s’agit de donner à l’espèce des outils supplémentaires pour survivre. Un éléphant aux traits gigantesques serait mieux à même de survivre dans les températures froides de l’Arctique, loin de l’urbanisation qui menace son espèce, dit-il.

Mais la maison des éléphants d’Asie est l’Asie du Sud et du Sud-Est tropicale. Ce sont aussi des animaux très intelligents et sociaux qui forment des groupes très unis. «Ils ont une culture», dit Bennett. Tout cela soulève des questions éthiques « majeures » pour Bennett quant à savoir si un hybride mammouth-éléphant serait capable de gérer le comportement d’être transplanté dans une nouvelle maison qui est très différente de celle où vivent actuellement les espèces d’éléphants.

Un exploit aux proportions gigantesques

Même un mammouth laineux à part entière pourrait avoir du mal à s’adapter à l’Arctique tel qu’il est aujourd’hui. « Si vous deviez prendre un morceau d’un système entier comme un modèle T, disons un piston, et que vous deviez attendre même 100 ans, puis essayer de l’intégrer dans une Tesla – cela ne conviendra pas parce que le reste du système a complètement évolué et a radicalement changé », déclare Douglas McCauley, écologiste et professeur agrégé à l’Université de Californie à Santa Barbara.

Colossal pense que les animaux pourraient essentiellement réorganiser les écosystèmes, transformant la toundra moussue en prairies qui prospéraient autrefois avec l’aide des mammouths il y a 10 000 ans. Sans mammouths, les prairies où ils erraient ont été lentement remplacées par de la mousse et des arbres. Cela pose des problèmes à la planète, car les prairies enneigées de l’Arctique reflètent mieux le rayonnement solaire que les zones arbustives ou boisées plus sombres. Le retour des troupeaux pourrait théoriquement inverser cette tendance.

Les animaux hybrides pourraient également aider à empêcher le pergélisol (sol gelé toute l’année) de fondre, ce qui libère d’anciennes réserves de dioxyde de carbone chauffant la planète. Un couple père-fils d’écologistes en Russie a essayé d’utiliser des bisons, des rennes et d’autres animaux pour réaliser quelque chose de similaire en Sibérie dans un endroit appelé «Pleistocene Park». L’espoir est que les animaux – peut-être un jour avec l’aide d’hybrides éléphants-mammouths – piétineront la neige et faciliteront le gel du sol.

Mais pour que Colossal puisse atteindre ses objectifs, il devrait s’assurer qu’il y a suffisamment d’animaux pour faire le travail que faisaient autrefois les mammouths. Sinon, l’animal pourrait devenir une sorte d’« éco-zombie » qui ne participerait plus de manière significative à son écosystème comme il le faisait autrefois, comme McCauley et d’autres auteurs le décrivent dans leur article de 2017 sur la façon de prioriser les espèces pour les efforts de désextinction. Choisir des animaux qui ont récemment disparu ou qui sont sur le point de disparaître sont de meilleurs candidats, selon ce document. Il devrait également s’agir d’espèces qui remplissent une fonction ou un travail unique dans son écosystème, et qui peuvent rebondir à un nombre suffisamment important pour être en mesure de faire efficacement ce travail.

Une voie prometteuse pour la recherche sur la désextinction est la recherche sur l’élevage de coraux plus résistants à un monde en réchauffement – les sauvant potentiellement de l’extinction. C’est un effort qui pourrait soutenir la pêche et protéger les communautés côtières du monde entier contre les ondes de tempête. À moins que les émissions de gaz à effet de serre n’atteignent zéro net d’ici le milieu du siècle, la planète est en passe d’atteindre un niveau de réchauffement climatique qui éliminerait essentiellement les récifs coralliens du monde.

Il y a d’autres problèmes qui pourraient empêcher le retour des prairies. Le pH du sol est devenu plus acide. Il existe également un risque que de nouveaux animaux perturbent trop le sol, de sorte qu’il expose le pergélisol à une fonte plus rapide. Que les animaux protègent ou perturbent le pergélisol existant dépend en partie de leur comportement – qui à ce stade est encore une grande inconnue, car ils n’existent pas.

“L’extension de l’effet de l’échelle du petit troupeau à l’ensemble de la zone de pergélisol qui a un impact sur le climat semble également futuriste plutôt que quelque chose qui peut aider de sitôt, même si cela a aidé du tout”, Ted Schuur, professeur d’écologie des écosystèmes à Northern State. L’université a écrit à Le bord dans un e-mail.

Même si tout se passe comme prévu pour Colossal, Lamm pense qu’il faudrait environ six ans pour mettre au monde un veau hybride. Ensuite, il faudrait encore quatorze ans environ pour que leur premier animal soit assez vieux pour se reproduire. À partir de là, les efforts devraient s’intensifier massivement pour avoir un effet significatif sur la quantité de gaz piégeant la chaleur dans l’atmosphère. Mais même ce meilleur scénario arrive trop tard pour les objectifs climatiques urgents. Il est loin d’être assez tôt pour aider à sauver les récifs coralliens, qui auront besoin que les émissions mondiales diminuent de moitié d’ici la fin de la décennie s’ils veulent survivre.

Pour faire face à la crise climatique, le monde a besoin de réductions profondes et immédiates des émissions de gaz à effet de serre provenant de la combustion de combustibles fossiles. L’action climatique devrait se concentrer sur la lutte contre la pollution qui est à l’origine de la crise climatique, dit Bennett, et non sur des projets qui ont un profil massif et un impact incertain.

“Ma grande préoccupation avec ces choses est que les investisseurs chercheront à compenser leur empreinte climatique, et ils chercheront des choses à faire et quelqu’un regardera quelque chose comme ça et dira:” Oh, c’est cool “”, a déclaré Bennett . “C’est une perspective très, très risquée.”

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